Van een steen in de vijver naar een golfslagbad: 5 ondernemerslessen van circulair pionieren

Het was een koude winterdag. Buiten gierde een koude wind, en maakte de mensen zich op voor de Kerst van 2012. Ik was ongelukkig in mijn nieuwe baan, en besloot wat baantjes te trekken om mijn gedachten te structureren en het ouderwets ‘van me af te zwemmen’.

Toeval bestaat niet.

Na mijn uurtje trainen wandelde Noor Huitema het zwembad in. Hoogzwanger. Samen zaten we op het randje van het zwembad. We waren in de drie jaar ervoor een gouden team geworden. Yin en yang, volledig complementair. Die leegte van elkaar was voelbaar: voor zowel Noor als ikzelf.

“Later als we groot zijn” zouden we samen gaan ondernemen. We waren niet groot, en het was al helemaal niet later… maar toch besloten we om samen die enge sprong in het diepe te nemen.

We kijken terug op vijf prachtige jaren die bomvol lessen zitten. We lichten er vijf uit, ter ere van onze verjaardag

1. “You are what you do, not what you say you are”. – Yvon Chouinard
We begonnen met twee duidelijke doelstellingen: (1) het realiseren van zichtbare impact in onze fysieke omgeving die bijdraagt aan de Circulaire Economie, en (2) zelf als adviesbureau het goede voorbeeld geven. Met ons tweede doel wilden wij onze organisatie en bedrijfsmodel volledig omgooien zodat wij als bureau niet zelf een belemmering zouden kunnen zijn voor het bereiken van de Circulaire Economie waar wij zo in geloven. En wat blijkt, dat is best lastig… want ook ik ben af en toe nog steeds “vies van advies“.

Het bouwen van een organisatie op basis van vertrouwen in plaats van angst betekent het neerzetten van een bureau waarmee we de wetten van de traditionele consultancy moesten herschrijven. Waar onze omgeving in het begin vol onbegrip reageerde, is dat nu omgezet in ontzag. En gelukkig maar, want alles wat wij doen is geboren uit authenticiteit en een oprechte betrokkenheid bij de betere wereld. Als gecertificeerd B-Corp geven wij zelf het goede voorbeeld en wijzen de weg.

2. Duurzaam ondernemen vergt een lange adem.
Het woord ‘duurzaam’ suggereert al dat iets van de lange termijn is, en wij kunnen dat na 5 jaar zeker bevestigen. Onze visie op het ondernemen is geen vanzelfsprekende, en we zitten niet op een ‘snelweg’ naar succes. Ons pad is kronkelend en kent heel wat steile klimmetjes maar helaas ook wat spannende afdelingen.

Gelukkig zijn wij als fanatiek fietsers wel wat gewend. Weten dat er in elke bocht wel een mooie les schuil gaat. We weten dat er mensen zijn die investeren in ‘beter materiaal’, maar weten ook dat beter materiaal je niet sneller op de top krijgt: het gaat om onze eigen inhoud en uithoudingsvermogen. We zijn koplopers in het peloton en laten anderen ‘uit de wind’ zitten om gezamenlijk de Circulaire Economie realiteit te maken.

We weten dat je in een afdaling de controle moet houden over het stuur, en dat je energie moet op doen voor de mooie klim die gaat volgen.  En natuurlijk genieten als je op de top bent, in de wetenschap dat je daar niet eeuwig zult blijven en er altijd weer nog mooiere bergen zijn om te beklimmen.

3. Er zit schoonheid in onze tijdelijkheid.
Bij onze oprichting bepaalden wij ook dat wij het bestaansrecht van Copper8 na 7 jaar zouden evalueren. Met het credo “voordoen, nadoen, zelf doen” willen we onszelf misbaar maken bij de klant. We dragen actief kennis over door trainingen te geven en boeken te schrijven. Al sinds het prille begin is voor iedereen duidelijk dat wij een tijdelijk vehikel zijn voor impact.

Hoe het ervoor staat? Helaas lijkt het erop dat wij de symbolische 8e verjaardag van Copper8 wel mogen gaan vieren over 3 jaar, maar gelukkig genieten wij er nog elke dag van.

4. Gevoel is het beste kompas.
We krijgen met regelmaat te horen dat we overduidelijk ‘vrouwelijk leiderschap’ hebben binnen Copper8. We sturen, tot grote onrust van onze accountant, niet op geld. Zelfs in onze ‘mindere jaren’, hielden wij ons hoofd boven water door op gevoel keuzes te maken, en daarin heel dicht bij onze principes en missie te blijven.

Op gevoel kiezen we de projecten die het beste bij ons passen. Een iconisch project draait immers op goed opdrachtgeverschap.

Het realiseren van de circulaire economie is meer dan een technische uitdaging, roepen wij al een decennia lang. Juist om mensen met elkaar te laten samenwerken moeten we in onze projecten ons gevoel ook gebruiken als sturing: we durven bespreekbaar te maken wanneer iets niet goed voelt, en stellen onszelf daarmee kwetsbaar op. Dat er kracht ligt in kwetsbaarheid, heeft Brené Brown goed gezien!

5. Durf tegen de stroom in te zwemmen.
Hoe zwem je als klein, startend bureau tegen de stroom in? Hoe overtuig je opdrachtgevers dat het huidige verdienmodel anders moet? Hoe ontwerp e een bedrijfsmodel op basis van vertrouwen, wetend dat er af en toe misbruik van wordt gemaakt? En hoe bouw je een gezonde organisatie door toch af en toe ‘nee’ te zeggen tegen opdrachten die “gewoon niet goed voelen” of te weinig passen binnen de gekozen richting?

Onze ervaring na vijf jaar: het is niet altijd makkelijk om als pionier tegen de stroom in te zwemmen, en om een bedrijfsmodel te bouwen vanuit principes die haaks staan op de traditionele consultancy. Maar juist in die denkwijze ligt onze kracht. Met een sterk en missie-gedreven team om je heen overwin je de grootste tegenslagen. Kennelijk zwemmen alleen dode vissen met de stroom mee, en wij zijn springlevend!

 

Wij kijken terug op vijf prachtige en leerzame ondernemersjaren. Wat begon als een steen in de vijver is inmiddels een golfslagbad geworden.

En zelfs nu kun je ons af en toe vinden waar het allemaal begonnen is: het zwembad blijft voor ons de plek om alles weer even ‘op een rijtje’ te krijgen. Maar wel vanuit de volle overtuiging dat we nu doen wat we willen doen . “Just keep swimming”, en dat zullen we de aankomende 3 jaar zeker blijven doen!